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2012-07-01T04:26:22+02:00

3. 1 MEMBRANA CELULAR

La membrana de las células es muy fina y no se puede ver por el microscopio óptico, aunque si con el electrónico. Recibe el nombre de membrana plasmática, y su misión no es tanto separar la célula del exterior como ponerla en contacto con él, para que a través de ella se realice un intercambio de sustancias. Este intercambio es llamado absorción, y es un proceso biológico en el cual las células toman materiales del exterior. Toda célula está rodeada de una membrana de unos 75 ångtröms de espesor ( 75 diezmillonésimas de milímetro ). En caso de que la célula necesite una protección especial, se cubre de otra membrana resistente, llamada membrana de secreción. En caso de los vegetales, cuyas células la poseen y es de celulosa, o de ciertas células epidérmicas de los animales que se cubren de quitina u otras sustancias duras.

La membrana plasmática es permeable, y con el microscopio electrónico se ha visto que está formada por cuatro capas monoculares. Hay dos capas de lípidos ( materias grasas ) de tal naturaleza que sus moléculas tienen un extremo no polar hidrófobo - repele el agua -, y el otro polar e hidrófilo - que atrae al agua -. Dado que el medio interno celular es acuoso, lo mismo que el exterior, las moléculas lipídicas han de estar orientadas con sus extremos hidrófobos mirándose, y los hidrófilos apuntando hacia los fluidos que bañan la membrana. Esta doble capa grasa está cubierta por ambos lados, a manera de sandwich, por sendas capas monomoleculares de material no lipídico ( proteínas, mucopolisacáridos, etc. ), más o menos solubles en agua. Este modelo estructural explica bastante bien las propiedades fundamentales de las membranas, así como las imágenes obtenidas al microscopio electrónico; pero el número exacto de capas monomoleculares no se ha precisado.

Pero al hablar de membranas no hay que pensar exclusivamente en un solo tipo. De hecho, tal estructura se repite en gran número de orgánulos celulares, posibles derivados de una membrana citoplasmática original.

Ese proceso de absorción, mencionado antes, se realiza de dos maneras principales: por pinocitosis y por transporte de membrana, que a su vez se subdivide en dos modalidades, pasivo y activo. En la pinocitosis se forma una invaginación o abolsamiento de la membrana celular hacia dentro, y así la célula va tomando pequeñísimos « sorbos » de sustancia fluida que pasará al retículo endoplasmático, del cual se hablará mas tarde. En el proceso de transporte, las sustancias penetran directamente en la matriz del citoplasma atravesando las membranas. De este modo toma también la célula sus alimentos, que luego pasará por un complicado mecanismo para ser utilizado. Las otras formas de absorción la realizan los gases como el anhídrido carbónico y el oxígeno, que se absorben libremente, se trata del transporte pasivo. También hay que destacar el transporte activo, en el que las sustancias se desplazan contra el gradiente de concentración, es decir, del punto de menor concentración al de mayor. Este bombeo se realiza con gasto de energía, y se supone que intervienen enzimas específicos dispuestos en algunos puntos de la membrana, y que actuarían modificando la solubilidad de los materiales en cuestión. Así, por ejemplo, el humor que bañan las células animales es rico en sodio y pobre en potasio, al revés de lo que ocurre en el citoplasma, cosa inexplicable si no se diese transporte activo en ambos sentidos.